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NASA planeja capturar asteroide para estudos e exploração

 

NASA planeja capturar asteroide para estudos e exploração

Pesquisadores do Instituto de Estudos Espaciais Keck confirmaram que a NASA está estudando uma forma de construir uma nave espacial robotizada para pegar um pequeno asteroide e colocá-lo em órbita alta ao redor da Lua. A missão custaria cerca de US$ 2,6 bilhões e poderia ser concluída até a década de 2020.

Radiação cósmica

Até agora, a NASA só confirmou oficialmente o envio de uma cápsula tripulada para uma viagem ao redor do nosso satélite artificial.

Mas a administração do Presidente Obama já manifestou a intenção de enviar astronautas a um asteroide próximo da Terra. O candidato mais provável, escolhido por causa de seu valor científico e pelas janelas de lançamento favoráveis, é uma rocha espacial chamada 1999 AO10.

A missão até o AO10 levaria cerca de seis meses, expondo os astronautas à radiação espacial por um longo período, além de estar fora do alcance de qualquer possível resgate  em caso de problemas.

Por tudo isso, uma solução atraente seria trazer roboticamente um asteroide para perto da Lua, onde ele estaria ao alcance de outras sondas robóticas, mas também de missões tripuladas com duração mais curta.

Isso permitiria estudar os reais efeitos da radiação cósmica sobre os astronautas antes de enviá-los em missões mais longas.

A equipe do Instituto Keck prevê o lançamento de uma nave espacial lenta, impulsionada por um motor iônico solar.

A nave deverá se aproximar de uma rocha espacial pequena, de cerca de 7 metros de diâmetro - tecnicamente isso a coloca na classe dos meteoroides, e não dos asteroides.

Depois de estudar o pedregulho espacial rapidamente, o robô espacial capturaria o meteoroide em um saco de cerca de 10 por 15 metros, e o levaria rumo à Lua.

No total, seriam necessários cerca de seis a 10 anos para colocar a rocha espacial em órbita lunar estável.

Louis Friedman, da Sociedade Planetária, coautor da proposta, afirma que o projeto ainda precisa de alguns ajustes, tanto técnicos, quanto científicos, mas vê a missão como um importante impulso para a futura exploração espacial.

Afinal, pelo menos duas empresas privadas já manifestaram interesse em capturar asteroides visando à mineração espacial.

A missão também poderia ajudar a desenvolver maneiras de usar o material dos asteroides como material de construção ou combustível para futuras naves espaciais, tornando a captura do asteroide um trampolim para missões humanas para asteroides maiores e, eventualmente, para o Planeta Marte.

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