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Água em Saturno vem de chuva em Enceladus

 

Água em Saturno vem de chuva em Enceladus 

Cientistas europeus, utilizando imagens do telescópio espacial Herschel, desvendaram um mistério que já durava 14 anos e descobriram que o gigantesco padrão de vapor de água observado ao redor do Planeta Saturno é na verdade causado pela água que é expelida pela lua Enceladus, distante 180 mil quilômetros do topo das nuvens do gigante gasoso.

A descoberta também mostra pela primeira vez a influência química de uma lua sobre o planeta que ela orbita.

De acordo com Paul Hartogh, cientista que lidera as pesquisas do telescópio espacial junto ao Instituto Max-Planck, na Alemanha, Enceladus expele cerca de 250 kg de vapor de água a cada segundo, jorrados em forma de jatos a partir de uma região polar conhecida como Listras do Tigre, assim batizada devido às marcas em sua superfície.

As observações revelaram que a água jorrada pela lua cria uma espécie de toroide de vapor sobre Saturno e que chega a 600.000  quilômetros de diâmetro, cerca de 10 vezes o raio do planeta. Apesar de gigante, o toroide de vapor não é tão espesso, com cerca de 60.000 quilômetros de altura.

Água em Saturno vem de chuva em Enceladus

Mesmo tão grande, o toro de vapor passou despercebido por várias observações visuais, mas acabou sendo detectado no comprimento da luz infravermelho, uma das especialidades do telescópio espacial Herschel.

A atmosfera de Saturno é conhecida por conter traços de água na forma gasosa em suas camadas mais profundas, mas a presença de água na alta atmosfera permanecia um mistério agora revelado.

A primeira vez que essa porção de vapor foi detectada foi no ano de 1997, através do telescópio espacial infravermelho ISO, pertencente à agência espacial europeia, ESA, mas a origem do material ainda era incerta. De acordo com dados modelados a partir das observações do Herschel, entre 3% e 5% da água expelida por Enceladus caem no topo da atmosfera de Saturno.

Para Hartogh, não existe nada aqui na Terra que possa ser comparado com isso. "Não existe quantidades significantes de água que chegam à Terra vindas do espaço exterior. Essa é uma característica única de Saturno", disse.

Estudos recentes mostram que a água na atmosfera superior do planeta é transportada para as camadas mais baixas, mas o volume da condensação é tão pequeno que as nuvens resultantes não são observáveis.

Os pesquisadores descobriram ainda que o fenômeno descoberto também é responsável pela produção extra de outros compostos, como o dióxido de carbono.

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