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Instrumentos astronômicos: Radiotelescópio

 

Contrastando com um telescópio óptico, que produz imagens a partir da luz visível, um radiotelescópio observa as ondas de rádio emitidas por fontes de rádio, normalmente através de uma ou um conjunto de antenas parabólicas de grandes dimensões.

O maior radiotelescópio é o RATAN-600 (Rússia) com 576 m de diâmetro da antena circular (descrição do RATAN-600).

No entanto, o mais conhecido (embora não sendo capaz de ser direcionado) é o Radiotelescópio de Arecibo, localizado em Arecibo, Porto Rico. Outro, também muito conhecido, é o Very Large Array (VLA), em Socorro, Novo México. O maior radiotelescópio na Europa tem uma antena de 100 metros de diâmetro, em Effelsberg, Alemanha, e também foi, durante 30 anos, o maior, com a possibilidade de ser direcionado, até à inauguração do Telescópio Green Bank em 2000. O diâmetro típico de uma antena de um radiotelescópio é de 25 metros, e dezenas de radiotelescópios de tamanho idêntico operam em rádio-observatórios em todos o mundo.

O radiotelescópio de 26 metros no Observatório Mount Pleasant, Tasmânia, Austrália.

O radiotelescópio de 26 metros no Observatório Mount Pleasant, Tasmânia, Austrália.

No Brasil, o principal radiotelescópio existente é o Rádio Observatório de Itapetinga, com uma grande antena de quase 14 metros de diâmetro - tamanho muito próximo ao da antena encontrada em Euzébio, no Ceará, um dos principais equipamentos que medem a Geodésia no mundo - que observa, principalmente, dados provenientes do Sol, além de outras fontes como galáxias e planetas. Opera entre as frequências de 22 e 48 GHz. Em Cachoeira Paulista está localizado um dos radiotelescópios do Projeto GEM, que mede continuamente a emissão rádio da nossa Galáxia na faixa compreendida entre 408 MHz e 10 GHz.

Em Portugal, será instalado em Pampilhosa da Serra outro radiotelescópio do Projeto GEM.

A área da Astronomia relacionada com as observações realizadas por estes radiotelescópios é designada de radioastronomia.

Muitos dos corpos celestes, como os pulsars ou galáxias ativas (como os quasars), produzem radiação em rádiofrequência e são, portanto, observáveis na região rádio do espectro eletromagnético. Examinando a frequência, potência e tempo das emissões rádio destes objetos, os astrônomos podem aumentar a sua percepção do Universo.

Os radiotelescópios são também, ocasionalmente, incluídos na procura de vida extraterrestre e no acompanhamento das sondas espaciais e satélites.


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